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Cómo es el caballito de mar

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El caballito de mar o hipocampo es una criatura muy interesante de la cual hay mucho que aprender. Estas características le ayudarán a identificarse aun más con los caballitos de mar.

El caballito de mar vive en aguas de temperaturas tropicales y poco profundas.

No tiene escamas, aunque por sus características parece tenerlas.

Nada en posición vertical, algo muy diferente a lo que hace el resto de las criaturas acuáticas.

No está relacionado con los caballos reales, el nombre proviene de las características faciales similares a estos.

Los caballitos de mar tienen una pequeña corona denominada red de coral. Es única para cada uno de ellos.

No son buenos nadadores, pero dependen de la aleta dorsal para ayudarles a moverse.
Los dos ojos de un caballo de mar son capaces de moverse independientemente uno del otro.

El caballito de mar macho es el que lleva los huevos, los tendrá en su cuerpo durante 45 días hasta que hayan madurado completamente durante el proceso de reproducción.

Menos del 1% de todos los jóvenes sobreviven a la edad de la madurez. Esto podría ser la razón por la que la hembra deposita hasta 1500 huevos en el macho durante el apareamiento.

El caballito de mar no sobrevive al cautiverio debido a los altos niveles de estrés que experimenta. A pesar de este hecho, muchas personas continúan manteniéndolos como mascotas.
Más de 20 millones de caballitos de mar son capturados cada año para ser usados con fines medicinales en países como China.

El caballito de mar cuenta con una cola prensil que le permite recoger objetos y mantenerlos. Puede utilizar estos elementos en el agua al igual que hacemos con nuestras manos.

Existe el mito incorrecto de que todos los caballitos de mar permanecen con la misma pareja toda su vida.

Debido a su escasa habilidad para nadar, pueden morir por agotamiento en aguas de altas corrientes.

El caballito de mar no tiene dientes ni estómago. Ellos tienen que comer constantemente debido al rápido proceso de digestión.

Tienen la capacidad de cambiar de color para mezclarse con el entorno.

El caballito de mar no es capaz de doblar su cola hacia atrás.

El tamaño de un caballo de mar puede ser tan pequeño como media pulgada de altura. Los más grandes tienen solamente cerca de 8 pulgadas de alto.

Los pingüinos son uno de los depredadores más comunes de los caballitos de mar, así como el atún, manta rayas, rayas y cangrejos.

El caballito de mar ingiere los alimentos enteros. Es por eso que tienen un hocico prominente que a menudo parece ser demasiado grande en comparación con su cuerpo tan pequeño.

La contaminación del agua y la pesca comercial son dos graves amenazas para el futuro de los caballitos de mar.

El caballito de mar usa la cola para luchar si es necesario, esto es común entre los machos durante la temporada de apareamiento. Las hembras pelean entre sí o con los machos por territorio o alimentos.

El caballito de mar no tiene miembros ni mecanismos peligrosos para defenderse. Su única defensa contra los depredadores es su capacidad para esconderse muy bien mezclándose con el entorno.

El promedio de vida en la naturaleza de un caballito de mar oscila entre 4 y 6 años. Es mucho menos para aquellos que están en cautiverio debido al estrés, las condiciones inapropiadas y el alto riesgo a las enfermedades.

Usted puede diferenciar a los machos de las hembras mirando a la zona abdominal. Los machos tienen una superficie lisa con una bolsa que es donde se depositan los huevos. Las hembras tienen un estómago puntiagudo y áspero.

Los caballitos de mar son vertebrados, esto se debe a que todos los hipocampos disponen de un esqueleto interno.

Caballitos de mar

Una de las criaturas marinas más interesantes del mundo es el caballito de mar. Estos animales tienen un aspecto muy singular y resultan atractivos para las personas, lo que se debe al gran parecido que tienen sus caras y las de los caballos, de ahí proviene el nombre con el que se les conoce popularmente.

El hocico de los caballitos de mar es muy prominente y les ayuda a ser fácilmente >

Pueden ser encontrados en los mares alrededor de todo el mundo, prefieren las zonas poco profundas y de naturaleza cálida, suelen mezclarse con el entorno donde se encuentren y son tan pequeños que resulta difícil verlos, a menos que se dirijan hacia usted. Las especies de caballitos de mar más pequeñas tienen aproximadamente media pulgada de alto, las más grandes tienen 8. La mayoría de las especies que verás, se ubican dentro de este rango.

Han sido identificados aproximadamente 40 tipos de caballitos de mar, si bien todos tienen características comunes, también existen diferencias suficientes como para ubicarlas en varias categorías. Por ejemplo hay algunos que incluso son capaces de cambiar de color, logrando mezclarse perfectamente con su entorno.

Los fósiles de los caballitos de mar son escasos, pero ha habido algunos hallazgos significativos que se remontan a unos 3 millones de años. Se cree que estas criaturas evolucionaron hasta ser capaces de sobrevivir en zonas de aguas poco profundas y de ocultarse en dichas zonas gracias a la habilidad de mezclarse con el entorno. Este camuflaje es muy importante para ellos porque les permite estar bien protegidos ante el acecho de los depredadores. Entre los caballitos de mar son los machos quienes llevan los huevos de donde saldrán las crías, estos son colocados en sus cuerpos por la hembra después que han ocurrido algunos rituales de apareamiento muy complejos, como parte del proceso de reproducción.

Estos animales no se adaptan a vivir en cautiverio, muchas personas tratan de mantenerlos en acuarios, pero a menudo mueren a causa de los altos niveles de estrés o enfermedades. Hay lugares en los que está disminuyendo el número de caballitos de mar viviendo en su hábitat natural. Esto se debe a que muchas de estas zonas se reducen constantemente o a la fuerte caza a la que son sometidos en lugares como China, donde se usan con fines medicinales, o en Indonesia donde forman parte de un gran comercio.

Existen muchos depredadores naturales para los caballitos de mar, siempre dependiendo de la ubicación. Este grupo incluye a la raya, la manta raya, los pingüinos y los cangrejos, sin embargo, el clima es un gran problema para ellos y mata más adultos que cualquier depredador. A menudo mueren por agotamiento cuando tratan de moverse durante largos períodos de tiempo en aguas turbulentas, por lo general los caballitos de mar viven en áreas de movimientos suaves, pero en ocasiones las condiciones del clima pueden alterar el estado de las aguas rápidamente.

Por otra parte, grandes redes de pesca sueles ser extendidas a lo largo de las áreas donde vive el caballito de mar, este tipo de actividad comercial es la causa por la que anualmente mueren miles de ellos. Son muchos los beneficios que el caballito de mar ofrece a su ambiente natural y una consecuencia que ha provocado su eliminación masiva en algunas zonas, ha sido el desequilibrio poblacional en las mismas, pues se ha desencadenado una superpoblación de otros seres vivos en los mares de todo el planeta.

A continuación algunas de las preguntas más frecuentes acerca de los caballitos de mar.

¿Que son los caballitos de mar?

Los caballitos de mar o hipocampos son peces que pertenecen a la misma familia de los dragones de mar y peces pipa y han existido desde por lo menos 40 millones de años. Existen varias especies de caballitos de mar en todo el mundo, la mayoría se encuentran en aguas poco profundas y cálidas. Los caballitos de mar nadan en posición vertical y tienen aletas dorsales para la propulsión, aletas pectorales cerca de las branquias para la estabilización y la dirección, y una aleta anal pequeña. Son capaces de aferrarse a pastos marinos y algas, envolviendo sus colas alrededor de los tallos que les ayuda a evitar ser arrastrados por fuertes corrientes. En lugar de las escamas, los caballitos de mar tienen la piel estirada sobre una serie de placas óseas, visibles como anillos alrededor del cuerpo. Esta armadura ósea y anatomía ayuda a protegerlos y muy pocos animales se alimentan de ellos. Los caballitos de mar pueden mover cada ojo de forma independiente. Son únicos en el reino animal ya que es el hipocampo macho, y sólo el varón, que se queda embarazado. El caballito de mar posee un largo tubo como boca, que no tiene dientes, y actúa como una aspiradora de alimentos, absorbiendo pequeños crustáceos y plancton.

¿Cómo ver caballitos de mar?

Los caballitos de mar son pequeños, muy bien camuflados y difíciles de detectar mediante el snorkeling o buceo. Para evitar molestarlos a ellos en su ambiente natural, la forma más fácil para ver los caballitos de mar es visitar un acuario, donde los caballitos de mar se mantienen y se han criado en cautividad.

¿De dónde viene el nombre del caballito de mar?

“Caballito de mar” deriva de “hipocampo”, palabra del griego antiguo que significa ‘caballo’ y ‘monstruo marino’.

¿Cuántos tipos diferentes de especies de caballitos de mar existen?

Según el Registro Mundial de Especies Marinas, hay 53 especies de caballitos de mar.

¿Los caballitos de mar pueden hacer ruido?

Los caballitos de mar pueden producir sonidos como chasquidos durante la alimentación y el cortejo. Lo hacen moviendo dos partes de su cráneo, una contra la otra.

¿Cuál es el promedio de vida de un caballito de mar?

No existe una respuesta definitiva para esta pregunta, sino que se extiende desde aproximadamente un año para las especies más pequeñas, con un promedio de tres a cinco años para las especies más grandes.

¿Qué comen los caballitos de mar?

Salmuera, camarones, peces pequeños y plancton. Un adulto come de 30-50 piezas al día.

¿Cómo comen los caballitos de mar?

Los caballitos de mar no tienen dientes ni estómago. Los alimentos pasan a través de sus sistemas digestivos con tanta rapidez, que deben comer casi constantemente para mantenerse con vida.

¿Cómo los caballitos de mar tienen sus crías?

El caballito de mar hembra pone los huevos en la bolsa del macho, donde se incuban. Cada caballito de mar macho tiene una bolsa de incubación en su cuerpo. Los huevos son fecundados por el macho, que también pasa por el proceso de embarazo y parto y necesita de 2-3 semanas para que las crías nazcan.

¿Cuáles son las principales amenazas para los caballitos de mar?

Existen tres razones principales por las que los caballitos de mar están en riesgo:

En primer lugar, la medicina tradicional china, con más de 20 millones de caballitos de mar al año siendo utilizados con fines medicinales.

Se utilizan como recuerdos en muchos países. Son deliberadamente extraídos del mar y puestos a morir bajo el sol hirviente.

El comercio de animales tiene un estimado de mil millones de caballitos de mar al año. Se cree que menos de 1.000 de ellos viven durante más de seis semanas.

¿Cómo es el caballito de mar?

Nuestros protagonistas son unos animales que nada tienen en común con el resto de peces. Alcanzan una altura de entre 14mm hasta los 29cm. Su cuerpo está cubierto por una armadura de placas o anillos de constitución ósea. Su posición siempre es erecta. Se mueven de un sitio a otro gracias a su aleta dorsal, que se encuentra situada en la parte baja de la espalda, muy cerca de la cola. A pesar de que agitan ésta unas 3 veces y media por segundo, suelen tener muchos problemas para llegar a su destino. El desplazamiento vertical lo consiguen ajustando el volumen de aire de las vejigas natatorias y mediante las aletas pectorales.

Su cola es prensil, lo que significa que pueden aferrarse a los corales y a las plantas acuáticas, evitando así que las corrientes marinas puedan llevarlos demasiado lejos. Además, son miméticos, esto es, pueden cambiar los colores de su cuerpo para confundirse entre las macroalgas de su entorno. Esta estrategia es vital para su supervivencia, pues los caballitos de mar sirven de alimento para cangrejos, atunes, pez dorado y aves de mar.

Comunicación con otros congéneres

Aunque no lo parezca, los caballitos de mar son animales acuáticos sociables. Es fácil encontrar pequeños grupos cerca de los arrecifes. Para comunicarse, provocan una especie de chasquido con rápidos movimientos de su cabeza, rozando así una parte del cráneo con una parte de su esqueleto externo superior. Una vez al año, cuando la temperatura del agua aumenta, se juntan con sus parejas entrelazando sus colas durante 15 a 20 minutos.

El macho deja caer su líquido seminal al exterior, y a medida que los huevos van entrando en el saco del macho, llamado marsupium, se van fecundando. Allí pueden desarrollarse estando bien protegidos desde 10 días a seis semanas, dependiendo de la especie y de la temperatura del mar. Pasado ese tiempo, el macho deja salir a las crías, contrayendo su cuerpo para hacer presión y poder, así, liberarlas, algo que terminará en hacer varias horas. El ”parto” puede ser, pues, agotador para el progenitor, ya que además pueden llegar a tener entre 10 y más de 400 crías.

Las crías, una vez que salen, no miden más que unos 7-11 milímetros de largo. Hasta que alcancen el tamaño adulto, irán entrando y saliendo de la bolsa según haya peligro o no en el exterior.

¿Dónde vive el caballito de mar?

Los caballitos de mar se encuentran en las aguas cálidas, principalmente tropicales, entre los 0 y los 2543m. El rango de temperatura oscila entre los 3,04 y los 28,4ºC. Así pues, se desarrollan en aguas tropicales y templadas, en las costas del océano Atlántico, incluyendo el mar Mediterráneo, como en el Indo-Pacífico, desde la costa este africana hasta el Pacífico central, incluido el mar Rojo.

Lamentablemente, a día de hoy son animales en peligro de extinción, y su comercio está regulado por la CITES (Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora silvestres). Cada año, tan sólo en Asia se capturan toneladas de caballitos de mar para usarlos en tratamientos tradicionales. Allí, se cree que tienen propiedades medicinales.

Asimismo, la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN, por sus siglas en inglés), ha catalogado a muchas especies del género como vulnerables, y algunas incluso como ”en grave peligro”, como la Hippocampus capensis, que vive únicamente en el estuario de Knysna y en otros tres estuarios situados en la costa sur de Sudáfrica.

Para protegerlos de la desaparición, se van construyendo hábitats artificiales, como es el caso del que se hizo en el mismo estuario de Knysna.

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